O que levou à formação da WTA?

Serena Williams recentemente se tornou a jogadora mais bem-sucedida da história da WTA em termos de prêmios em dinheiro conquistados. Essa honra dela definitivamente pode ser atribuída ao seu jogo impecável e à quantidade de dinheiro em disputa para cada torneio. O segundo motivo desempenhou um papel importante não só para Serena, mas também para a formação da WTA.

Após o advento da era dos Abertos em 1968, havia dois fatores principais que afetavam as jogadoras de tênis. Primeiro, elas não sabiam quantos torneios de aberto estavam disponíveis para elas. Segundo, elas enfrentavam muita discriminação na questão do prêmio em dinheiro. No primeiro torneio de Wimbledon da Era dos Abertos, Rod Laver e Billie Jean King ganharam £2000 e £750 respectivamente. 

Tênis WTA

Dois circuitos principais eram predominantes naqueles tempos: o World Championship Tennis (WCT) e a National Tennis League (NTL). Billie Jean King, junto com Ann Jones, Rosie Casals e Francoise Durr se juntaram à NTL com George McCall como promotor das jogadoras. Além de jogar no Aberto dos Estados Unidos e em Wimbledon, este grupo também formou seus próprios torneios. King se tornou a atleta mulher mais bem paga, mas ela ainda estava longe de equalizar o prêmio em dinheiro dos homens.

No fim dos anos 1960, a ITF proibiu King e seu grupo de participar da Wightman Cup e a USLTA não considerou Casals e King em seus rankings de 1968 e 1969. Quando chegou o ano de 1970, os campeões masculinos ganhavam doze vezes mais dinheiro do que suas contrapartes femininas.

“Os promotores estavam ganhando mais dinheiro. Os tenistas masculinos estavam ganhando mais dinheiro. Todo mundo estava ganhando mais dinheiro, exceto as mulheres.” – Billie Jean King
Gladys Heldman, uma editor da World Tennis Magazine, desempenhou um papel fundamental na revolta para equalizar os prêmios em dinheiro. Ela entrou em contato com Philip Morris e Joe Cullman para receber um pouco de orientação. Posteriormente, ela tirou US$ 5000 do próprio bolso e assinou um contrato de US$ 1 com Billie Jean King, Rosemary Casals, Nancy Richey, Peaches Bartkowicz, Kristy Pigeon, Valerie Ziegenfuss, Julie Heldman, Kerry Melville Reid e Judy Tegart Dalton.

Heldman começou mirando nos Campeonatos do Pacific Southwest, em Los Angeles, que pagava oito vezes mais para os homens. Jack Kramer era o diretor do torneio na época. Heldman pediu que Kramer equalizasse o prêmio em dinheiro, do contrário elas boicotariam o evento. Kramer se recusou. Como resultado, as nove jogadoras se recusaram a participar do torneio e, em vez disso, formaram um novo torneio, o Houston Women’s Invitation 1970, que deu US$ 7500 para a vencedora.

 “Ele (Kramer) não acreditava no tênis feminino. Por que ele deveria fazer parte desse jogo? Ele não acredita em metade do jogo. Eu não vou jogar. Ou ele vai – ou eu vou.”- Billie Jean King antes de vencer a Batalha dos Sexos pedindo que Kramer fosse barrado como comentarista daquela partida.

Com essas nove jogadoras que foram apelidadas de as 9 Originais, Heldman foi adiante para formar o Circuito Virginia Slims. Esse circuito foi composto inicialmente por 8 torneios e, posteriormente, mais 11 torneios foram adicionados. Todos os torneios aconteceram nos Estados Unidos. O prêmio em dinheiro totalizava US$ 309.100. Além das 9 jogadoras, mais 31 jogadoras se juntaram ao circuito. O primeiro circuito bem-sucedido foi estabelecido em 1971.

Em 1973, Billie Jean King organizou um encontro no Gloucester Hotel, em Londres. Faltava apenas uma semana para Wimbledon. Na reunião, o circuito do Grand Prix Feminino da ILTF estava pronto para ser absorvido pela recém-formada Associação de Tênis Feminino (WTA). Mais tarde naquele ano, o Aberto dos Estados Unidos se tornou o primeiro Slam a oferecer um prêmio em dinheiro igual para jogadores homens e mulheres.

Depois que a WTA foi formada, dois dos principais patrocinadores do tênis feminino chegaram. O primeiro foi a Colgate (posteriormente rebatizada como Toyota) e o segundo foi a Avon. A série Colgate se espalhou pelo mundo, ao passo que a Avon se limitou aos EUA. Em 1983, ambas as séries de circuitos se mesclaram e os direitos de patrocínio ficaram unicamente com o Circuito Virginia Slims. O circuito foi rebatizado como Virginia Slims World Championship Series. Graças aos esforços empreendidos por King e outras jogadoras, hoje em dia, homens e mulheres são pagos igualmente.

A estrutura do tour feminino que é seguida hoje foi introduzida em 2009. Além dos Grand Slams e dos campeonatos de fim de ano, a WTA organiza as séries de torneios Premier Mandatory, Premier Five e Premier. Outros eventos são categorizados sob o Circuito Feminino da ITF.

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